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能解释一切的理论

2014-01-07 10:50 作者:薛巍来源:三联生活周刊
在线杂志《前沿》(Edge)每年的周年纪念刊都会提一个年度问题,让作者们回答。2012年的问题是:“你最喜欢的深刻、简洁、优美的解释是什么?”《自然》杂志主编、皮克斯创始人等150人提交的答案汇集到了《这解释了一切》一书中。

《前沿》杂志编辑约翰·布罗克曼

美国麻省理工大学教授雪莉·特克

英国哲学家格雷林

美国哲学家丹尼尔·达内特

各种定律

我们都了解一些简单而强大的定律,如物理学中的惯性定律、数字技术中的摩尔定律、管理学中的彼得定律。这类定律到底有多少种呢?依据《这解释了一切:深刻、优美、简洁的世界运行理论》一书,至少有150个。

《前沿》杂志的编辑约翰·布罗克曼说:“也许科学最大的快乐源自这样的理论:它们能从一个简单原理中得出一些复杂谜题的答案。人们说这些解释很美。”《前沿》主要关注的是进化生物学、遗传学、计算机科学、神经生理学、心理学、宇宙学和物理学领域的前沿,“深刻、简洁、优美的解释”也包括了哲学、经济学、历史学、语言学、人类行为等领域。“共同的主线是对多样、复杂的一系列现象提出了一个简单的、并非显而易见的猜想。”

在各种定律中,“鸽笼原理”得了两票。这个原理很简单:假如有一群鸽子要落在一片树上,但鸽子比树多。那么,当所有鸽子落下之后,至少有一棵树上落了不止一只鸽子。这看上去是不言自明的,却能得出怪异的、出人意料的结论,跟无限和多重宇宙扯上关系。

美国记者莫洛佐夫说,1980年,英国学者大卫·科林格里奇出版了《技术的社会控制》一书,他在书中阐述了“科林格里奇困境”(Collingridge Dilemma):技术的后果在其发展前期难以预测,因为我们无法获得关于其可能产生影响的足够信息,故虽可以控制,却不知应该控制什么;随着技术的发展,当其占据了生产和市场,所产生的影响逐渐明显时,我们知道应该控制什么了,却往往很难对其控制。这个观察结果能够解释许多困扰我们的道德和技术窘境。

150个答案中,有的充满游戏精神。《前沿》网站的另一位创始人马特森说,最简洁的解释是奥卡姆剃刀,为了遵循简洁的原则,他只说了一句话:“保持简单。”作家道格拉斯·卡普兰试图解释一种普遍现象:一年中,每个人都会遇到两次觉得似曾相识、一次觉得巧合的事件。“实际上,现实生活中几乎从来不会发生巧合,它们太罕见,所以真正发生了之后才会令你难忘。这让人觉得,宇宙的本性就是尽可能地回避巧合。宇宙讨厌巧合,所以当巧合事件发生时,它一定是非常努力地逃出了系统。奇怪而有趣的是,似曾相识的事情的发生是有规律的,大约每半年一次,就像一个充满诗意的计时装置,提醒我们自己还活着。似曾相识事件背后的生物学原理也许可以归结到大脑中某种神经元上,但这解释不了它们为何存在。我觉得,它们好像是宇宙发出的一个信号,让我们明白,我们的生命是独特的,有意义的,发生于一个时间跨度中。我们对宇宙有价值是因为,我们有知觉能力,我们诅咒和赞美永恒的自我意识。”

美国麻省理工大学教授雪莉·特克的回答更像是自己学术生涯的回顾。她说,上世纪70年代中期她在哈佛大学读书时,老师用好几节课讲授了大卫·温尼考特的“过渡客体”概念,指的是孩子小时候玩的绒毛玩具、他们最喜欢的枕头之类的东西,孩子们把它们既当成自己的一部分,又当成外界的现实。在这个阶段,孩子从感觉到跟母亲身体的联系慢慢认识到自己是独立存在。过渡客体注定会被抛弃,但是又会在人的生命中留下印迹,会影响一个人的审美体验和创造乐趣的能力。过渡客体同时忠实于自我和他人,让孩子明白外界客体很可爱。温尼考特认为,我们在人生的所有阶段都会继续寻找体验为既内在又外在于自我的客体。我们会丢掉婴儿毯,但是将继续寻找能让我们感到与之一体的东西,如艺术品、自然风景和性体验。在研究人与电脑的关系时,特克想到,电脑也不只是工具,人们把它们体验为自己的一部分。人们感到自己跟游戏、一行行代码、他们在虚拟世界的化身和他们的智能手机是一体的。区别在于,经典的过渡客体会被丢弃,数字设备却不会被丢弃。我们将成为半机器人。

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