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创新带来的活力

2013-06-13 17:51 作者:邢海洋来源:三联生活周刊 2013年第24期
道-琼斯指数突破15000点,美国资本市场异常活跃,突破了盘整了十余年的格局,佐证了投资者对美国经济复苏的认同态度。而美元的坚挺和商品货币的掉头向下也显示,一个靠创新而非基础建设拉动经济的时代正在孕育中。

2012年9月25日,美国加州州长布朗(左)乘坐谷歌无人驾驶汽车拜访谷歌总部,并会见谷歌联合创始人谢尔盖·布林(右)

“大炮打蚊子”

去年夏天,蚊子成了一件最让人烦心的事,望着盘旋在房檐下成团飞舞的蚊子,我使出各种办法,灭蚊灯、电子蝇拍还有各式蚊香,都有些效果,却总有漏网之“蚊”,而一只蚊子就可能毁掉你整夜的睡眠。当然,蚊子年年出现,每年都叮得人奇痒难忍,可去年夏天,我看到了谷歌自动汽车获得上路许可的消息,对嗡嗡作响地盘旋在头顶的蚊子就愈发地忍无可忍了。之所以情绪变得那样激烈,是因为我知道,那些蚊子早晚会像田野里的杂草,去留完全由我们人类的意志掌控,随时可以消失。

自动驾驶技术的研发,在20世纪就有数十年的历史,21世纪更是突破不断。那些吸引大学生参加的机器人汽车比赛年年都在打破速度或里程或驾驶性能的纪录,给人以实用化的希望。谷歌2009年投入到研发中,之所以在2012年给笔者以震惊和希冀,就是因为谷歌自动驾驶汽车于2012年5月获得了美国首个自动驾驶车辆许可证。不过现在谷歌汽车上路,还是得在人类驾驶员的监督下行驶。

谷歌预计自动驾驶汽车将在5年内进入市场销售,对于这个消息,很多技术迷已经迫不及待,猜测谷歌汽车之所以不能马上上市出售,是因为全系统加起来价格不菲,甚至赶上一辆法拉利了。谷歌推迟其上市,既有完善系统可靠性的考虑,同时也需等待“摩尔定律”或量子计算的“罗斯定律”能使谷歌驾驶系统的成本降下来。

自动驾驶汽车依靠人工智能、视觉计算、雷达、监控装置和全球定位系统协同合作,让电脑可以在没有任何人类主动的操作下,自动安全地操作机动车辆。其实,电子工程师早在高铁、客机、远洋轮船等交通工具上部分实现了自动驾驶,军事应用里的“无人机”更是在最近的反恐战争中频频发威。但驾驶汽车面临的环境最为复杂,需要的是更迅捷的反应和判断,所以,人工智能若不达到很高的程度,都很难运用到处处凶险的公路环境。自然,驾驶所需要的脑力活动在一个人的智慧范畴内也并非处在最高层次,所谓“运动神经发达”即可。如同铺天盖地地飞行的蝗虫,每一只都是靠以极快的频率不停地与周边的昆虫测量距离,从而避免在密密麻麻的队伍中相撞。

谷歌的原理和蝗虫的飞行颇为相近,自动驾驶汽车的车顶安装了旋转激光设备,每秒向230英尺的范围内投射150万束光。安装在前格栅上自适应巡航控制系统雷达可以感知汽车周围650英尺的环境。摄像头安在挡风玻璃上,可以查看路况、信号、交通路标。所有设备收集的数据用算法处理,以确定汽车周边发生了什么。信息里还包括数据反馈,可以告诉汽车加油站在哪里、哪里的道路封锁等诸如此类的信息。汽车还依赖GPS、谷歌地图。

既然连无人驾驶汽车都获准在美国内华达州和加州上路,那么,为什么我家屋檐前的蚊子就没有一个最终的解决方案呢?这个逻辑乍听起来似乎太过无厘头,但且听我仔细讲述头脑中的一个理科生的逻辑:

机器人汽车之所以此前不能上路,绝非它不能自动行驶,而是有“马路杀手”的隐患,如同普通人要驾车上路,首先得考取驾照。在美国的很多州,法律并不强制考驾照的居民一定要上驾校学习,只要先考过交规,就能领到一本实习驾照,然后就可以在一个拥有驾驶资格的人的陪伴下实习驾驶了。谷歌汽车的上路许可,前提条件是有人类监控,说明了它拥有了和人类基本相当的驾驶潜质,也就是说“运动神经”方面是达标了,剩下的无非是经过一段实习,把驾驶本领练习得娴熟而已。

既然机器的运动神经能达到和人相同的程度,打蚊子这样的工作是否可以不再靠杀虫剂等同于给人类带来伤害的化学药物,而是假手于机器呢?有了个灭蚊机器人的陪护,夏天我们就可以安枕入眠了吧。

事实上,消灭几只蚊子远比驾着车在拥挤错杂的好莱坞大道上兜风简单得多。机器人无需顾虑到超速的蚊子、急刹车的蚊子,更不用担心撞伤了它们要支付的高昂赔偿金。战争武器是所有机械中最早被发明并投入使用的,就是因为它们更简单粗暴。的确,甚至比谷歌投入无人车研发还早两三年,“无人机打蚊子”的技术就已经很成熟了,为了对付每年伤害上百万生命的疟疾,从事慈善事业的比尔·盖茨推动了这方面的研究,其结果就是2010年《时代》周刊“50个最佳发明”之一的“激光灭蚊器”,一种被戏谑为“激光炮打蚊子”的秘密武器。

激光打蚊子的原理本身就来自著名的“星球大战”系统。该研究组的发明人之一、天体物理学家洛厄尔·伍德20世纪80年曾协助设计过“冷战”时期星球大战的激光罩,灭蚊激光器概念的部分灵感来自于此。与反导系统不同的是,这个装置仅仅靠蚊子翅膀振动的声音就能定位了,定位后激光会照射蚊子的翅膀,直至烧糊蚊子的翅膀。激光每秒可击毙50~100只蚊子。除了速度快之外,该激光器还很精准,它能区别蝴蝶和蚊子,也能分辨雌蚊子和雄蚊子。只有翅膀低频拍打的雌蚊子才会叮咬人。

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