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人类肤色的进化

2012-10-29 14:45 作者:袁越来源:三联生活周刊
最新的研究结果显示,欧洲人的肤色直到1万多年前才变白。

瑞典植物学家卡尔·林奈

人类按照肤色和相貌的不同可以分为不同的族群,不同族群之间相互仇视的现象古已有之,但一直没有演变为种族歧视。究其原因,一是因为古代交通不便,不同族群的人很少接触,二是宗教信徒们相信上帝造人,既然大家都是上帝的子民,就很难把这种歧视上升到种族的高度。地理大发现极大地扩展了旧世界居民们的视野,再加上达尔文提出的进化论被越来越多的人接受,使得学者们开始相信人类可以像动植物那样被分成若干个本质上有差异的种族,这就为种族歧视创造了条件。

最先提出种族思想的是瑞典植物学家卡尔·林奈(Carl Linnaeus),他在1758年写了本书,把人类分成欧洲人、美洲人、亚洲人和非洲人这四大种族,他认为金发碧眼白皮肤的欧洲人是富有创造力的人种,黄皮肤的亚洲人则是忧虑、盲目和吝啬的,两者的区别是天生的,与后天教育无关。

德国人类学家约翰·布鲁门巴赫(Johann Blumenbach)通过研究人的头盖骨,把人类分成高加索人、蒙古人、埃塞俄比亚人、美洲人和马来人这五个人种。他相信最早的人类是起源于高加索地区的白种人,后来被迫迁徙至其他地方,受到环境影响而发生了人种退化。布鲁门巴赫被称为现代人类学的鼻祖,他开创的这一派又被叫作“科学人类学”,即用科学的方法研究人类发展史。但是,因为早期的科学研究方法有限,手段单一,再加上当时的人类学家们有太多的政治诉求,不够中立,得出的很多结论都是错的。

比如,布鲁门巴赫认为,白皮肤的高加索人迁徙到非洲,在当地强烈的阳光照射下退化成了现在的非洲人。这个说法的前半部分从某种角度讲是正确的,但因为当时的科学手段没办法判断肤色变化的时间顺序,导致结论完全错了。直到DNA测序技术被发明出来后,人类的进化史才终于有了可靠的时间轴。DNA就像是一本族谱,记载了生命有史以来发生的所有重大事件。读懂这本族谱需要掌握两个窍门:第一,每一位抄书者都会抄错几个字母;第二,抄错字母的概率是基本恒定的。掌握了这两条规律,人类学家们终于描绘出了人类进化的时间表。

就拿肤色来说,科学家们很早就知道肤色的深浅源于皮肤中黑色素的多寡,但是直到2002年才终于找到了导致这一变化的基因,总数不到10个。决定欧洲人肤色变化的主要是KITLG、TYRP1、SLC24A5和SLC45A2这四个基因。通过研究这些基因的演化历史,人类学家们终于搞清了人类肤色变化的大致过程。

简单说,人类祖先的皮肤确实是白色的,如今的黑猩猩就是如此,他们浓密的毛发挡住了赤道带强烈的阳光,不需要那么多黑色素。大约在150万年前,全球变暖导致大部分非洲森林消失,迫使祖先们从树上走下来,开始在草原上生活。毛发不利于散热,最先被淘汰。没有了毛发,他们迫切需要另想办法防止紫外线对皮肤的伤害,于是黑色素便不断增多,终于让他们的皮肤变成了黑色。

提起紫外线,很多人首先想到的是它的致癌作用,但是古人大都活不到得癌症的年纪,致癌不足以对人类肤色的进化产生压力。但是紫外线可以破坏叶酸,缺乏叶酸的孕妇很容易生出畸形儿,这才是皮肤变黑的进化动力。

大约在20万年前,现代智人出现在非洲,肤色都是黑的。又过了十几万年,其中的一部分人走出非洲,向北进入了中亚和欧洲地区,并逐渐扩散到整个地球。随着纬度的增高,天气越来越冷,祖先们穿上了厚厚的衣服,在御寒的同时挡住了阳光。但是,紫外线也不都是坏的,它能帮助身体合成维生素D,黑皮肤会导致维生素D缺乏症,于是住在寒冷地区的人们皮肤开始变白了。

上面这个说法听上去很有道理吧?且慢!一部分人类学家并不同意,他们认为,早期人类依靠打猎和采集野果为食,维生素D完全可以从这种多样化的食物中获取,缺乏光照并不会影响人类的生存。最终导致人类皮肤变白的原因是农业的诞生,这一变化使得人类的食物成分变得单一,维生素D缺乏症终于显露出威力,人类的肤色这才终于变白了。

到底哪种说法正确呢?唯一的办法就是通过基因序列分析,找出相关基因发生变异的时间。今年8月25日出版的《分子生物学与进化》(Molecular Biology and Evolution)杂志刊登了葡萄牙波尔图大学的几位科学家撰写的论文,通过分析前文提到的那四个基因的变异时间,发现在1.1万~1.9万年之前欧洲人的皮肤才终于变白。早些年发表在《科学》上的另一篇论文得出的年代更近,为5300~6000年。虽有差异,但两个结果都更接近农业假说,即农业导致的食物种类单一化才是皮肤变白的原因。换句话说,仅仅1万多年前欧洲人的皮肤还是黑的呢,种族歧视是没有科学根据的。

这个案例说明,真正的、中立的科学才是打败种族主义最好的武器。

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