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乳腺癌的四大家族

2012-10-22 14:27 作者:袁越来源:三联生活周刊 2012年第42期
一项由多国科学家联合进行的研究把乳腺癌按照基因的不同分成了四大类,每一类都需要有针对性地设计出不同的治疗方案。

关注医学研究最新进展的读者一定知道,近几年抗癌领域最大的突破就是修改了癌症的分类法。早年的医生们是按照原发地点来定义癌症的,比如发生在肺部的就叫肺癌,以此类推。后来引进了抗体检测等生物化学手段,癌症的定义规则扩展到了蛋白质层面。比如乳腺癌就被分成了三个基本的类型:雌激素受体阳性(ER+)、人表皮生长因子受体II型阳性(HER2+)和三阴性乳腺癌(TNBC)。

具体来说,第一种ER+型是最常见的,同时也是病因最复杂的乳腺癌,这一类癌细胞通常是位于乳导管壁上的管腔上皮细胞,对雌激素有强烈反应,可以采用激素疗法,即干扰雌激素对癌细胞生长的刺激作用,从而达到抑制肿瘤生长的目的。第二种HER2+型乳腺癌过去一直是一块难啃的骨头,致死率奇高,但后来科学家们找到病因后,发明出了专门针对HER2的靶向抗癌药赫赛汀(Herceptin),效果非常好,堪称是人类抗癌历史上具有里程碑意义的一个大事件。第三种TNBC指的是ER、HER2和孕激素受体(PR)这三种蛋白质受体的检测结果都为阴性的乳腺癌,通常位于乳导管的基底层,过去医生们对这类乳腺癌的病因很不了解,基本上就只有化疗这一种治疗方式可用。

上述三种分类法比过去那种根据发病器官来定义癌症的分类法要先进多了,但还是不够精细,比如有些ER+类乳腺癌可以用激素疗法加以有效控制,另一些ER+乳腺癌却毫无反应。科学家们迫切需要开发出一种新的分类法,只有这样才能真正做到对症下药。

众所周知,癌症最根本的病因就是基因突变,只有测出癌细胞的基因突变位置才能从根本上定义一个癌症。但是,俗话说得好,工欲善其事必先利其器,DNA测序技术难度很大,成本也一直居高不下,科学家们心有余而力不足。人类基因组计划极大地刺激了DNA测序技术的进步,测序速度和精度以几何级数的速度在上升,价格则一直在飞速下降,目前的测序水平已经足以让科学家们对癌症的病因来一个大起底。

这个例子再一次证明,由政府资助的大型纯科学类研究项目不但本身具有重要价值,往往还会在很多其他方面产生奇妙的功效。当年的阿波罗登月计划是一例,人类基因组计划又是一例。

科学家们手里有了工具后,美国联邦政府便启动了癌症基因组图谱(Cancer GenomeAtlas)计划,打算把几种常见癌症的所有基因突变型都找出来,为癌症制定一个新的定义规则。肺癌和结肠癌的图谱不久前刚刚被公布了出来,今年9月23日,《自然》(Nature)杂志又报道了一个好消息,乳腺癌的基因组图谱也绘出来了。

这项研究一共分析了825名乳腺癌病人,重点放在了癌细胞扩散之前的病人身上。研究人员不光分析了病人癌细胞的基因顺序,还分析了相应DNA修饰的情况,以及相关RNA的所有类型。科学家们希望能通过这项研究,找出潜在的药物靶点,在乳腺癌细胞扩散之前控制并杀死它们。

研究结果显示,乳腺癌可以被分成了4种基本类型,每一大类的下面还有很多亚型,需要分别对待。

乳腺癌的这四大家族和原先通过抗体检测而分出了三大类有些类似。简单来说,ER+型乳腺癌可以被分成A和B两大家族,这两种类型虽然都表现为雌激素受体数量增加,但A型可以通过阻断雌激素与其相互作用来达到目的,B型却必须辅以化疗才有可能见效。

第三大家族和上文所说的HER2+也很有关系,但研究人员发现在很多情况下HER2含量高的乳腺癌并不会对赫赛汀有反应,也就是说,仅仅通过化验HER2抗体的含量并不足以对其进行分类,还必须通过基因分析才能确定赫赛汀是否真的有效,还是需要使用其他类型的HER2阻断剂。

第四大家族基本上对应着前文所说的TNBC型乳腺癌,但研究人员发现这一类乳腺癌从基因上讲和其他三类完全不同,反而更像卵巢癌,以及某一种类型的肺癌。

这个发现很有趣。通常情况下,这类基础性的研究往往距离实际应用还有很长的距离,但这个发现却可以立即派上用场。原来,治疗卵巢癌的特效药已经有了,如果上述理论被进一步证实的话,就可以用这种药来代替原来使用的一种蒽环类药物(Anthracyclines,俗称小红莓),这种药一直有争议,因为它能使心跳减缓,严重时有生命危险,很多乳腺癌患者都不敢吃它。

虽然这项研究的意义是如此重大,但那篇论文的主要作者之一、美国华盛顿大学医学院的马修·埃利斯(Matthew Ellis)博士还是相当谨慎,他没敢断言这项研究一定能保证彻底攻克乳腺癌,只是这样谦虚地评价自己的工作:“这项研究的完成,标志着人类在了解乳腺癌遗传学机理的道路上迈出了一大步。”

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