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1.2亿个精子的挑战

2012-09-19 16:49 作者:曹玲来源:三联生活周刊
避孕不只是女人的事,但是研发男性避孕药为什么就那么难?

片剂会出现吗?

 

自从52年前女性口服避孕药发明以来,它就成了性革命的标志,改变了女性的人生。但是据美国疾病控制与预防中心的数据显示,在避孕家庭增多的同时,大约一半的怀孕依然是计划外的,这暗示了避孕药并非女性避孕的灵丹妙药。

市面上有一个被忽视的领域,那就是男性避孕药。在过去十几年中,2/3的男性避孕药开发项目以失败告终,制药公司纷纷望而却步。目前市场上还没有一个男性避孕药上市,因而被称为“科学的荒漠”。“但我们仍然在努力,希望能给人们提供多一种选择,让男人和女人在避孕的责任上更加平等。”美国休斯敦贝勒医学院的马丁·马特(Martin Matzuk)说,他在这个领域已经工作了十几年。

8月17日,马特和美国波士顿戴纳·法伯癌症研究所的研究人员联合在《细胞》杂志上发表了一个研究,他们研制出一种名为JQ1的药物,这种药不含激素,可以阻断精子形成的关键过程。小白鼠实验显示,若服用剂量正确,小白鼠仍能进行正常性活动,但无法繁殖后代。

JQ1也是药物研发史上歪打正着的一种。就像最初女性避孕药是为治疗不孕而产生的一样,JQ1一开始被用于治疗癌症,后来引起了马特医生的注意。马特发现这种药物的目标基因和另一个叫做BRDT的基因非常相似,BRDT基因只存在于睾丸里,BRDT通过打开或关闭其他基因的功能,掌管着健康精子的生产。去除BRDT基因的小白鼠会绝育,2010年的研究发现,有BRDT基因突变的欧洲男子精子数量更少。

当JQ1和BRDT基因结合起来时,短期内会起到关闭基因功能的作用。马特医生和同事指出,在6个星期内给予较小的剂量的JQ1之后,雄性小白鼠精子数量下降了89%,它们制造的精子也没有多少活力。在测试的最后一个月,尽管每只雄性小白鼠都配备了两只生育能力完好的雌性小白鼠,并且表现出正常的雄性求欢欲望,但并没有繁殖后代,而没有服药的小白鼠都已经做爸爸了。

更重要的是,这些效果完全可逆。在治疗停止一到两个月后,所有的小白鼠又能够当爸爸了,并且其后代的数量与对照组小白鼠的后代一样多。此外,JQ1还有一个很大的优点,它可以以片剂的形式存在,这对男性避孕药领域来说是个好消息。

其实男性也不是不可以避孕,他们有五种方式可以选择:禁欲、使用避孕套、体外性行为、输精管切除术和体外射精。然而,有些人抱怨这些选择都无法让他们享受性爱,比如避孕套会降低快感,输精管切除术需要额外的手术才能逆转等等。

医学界和公众希望男性避孕措施能够模仿里程碑式的女性避孕药,以片剂的形式进入市场。他们失望了。男性避孕研究越深入,越是发现药丸的形式不可能。过去10年间男性避孕方式出现了一些新的形式,比如在输精管中封锁精子,在胳膊上植入含有孕激素依托孕烯的小棒,对睾丸进行一定剂量的超声扫射使得连续6个月不产生精子,以及在储存精子的附睾与输精管的结合部植入男用避孕阀,在阀门打开的状态下,精子可以畅通无阻地出来,如果阀门关闭,精子则无法进入精液等等。

当初似乎最有前途的一种方式是30年前印度科学家苏加·古哈(Sujoy Guha)发明的一种叫做“指导下的可逆精子抑制技术”(Reversible Inhibition of Sperm Under Guidance,RISUG)的方法,能让男人10至15年不育。医生先将一种无毒的聚合物凝胶注射进志愿者的输精管里,几分钟后凝胶在输精管壁上形成一层透明的包被。凝胶屏障让精子难以通过受限的通道,而且凝胶所含的化学物质对精子的外膜来说是摧毁性的。迄今为止,参与了实验的印度男性没有人发生意外怀孕,也没有发现性欲方面的副作用,也就是说避孕成功率为百分之百。如果之后想恢复生育能力,可以注射一种药物将凝胶溶解,随后就可以恢复。

RISUG的研发者希望药物能够于2015年在美国市场上市,但在制药公司眼里它并没有宽阔的前景。它是如此有效,不像女性避孕药必须每天服用,只要注射一次就可以管用很多年,显然这样的方式不能给制药公司带来巨大的利润。或许这是2006至2008年很多跨国制药公司都放弃了男性避孕药项目的原因。

从激素到非激素

为什么开发针对男性的避孕药物,会那么困难呢?华盛顿大学致力于男性避孕药的研究人员约翰·埃莫里(John Amory)说:“女性每月排出一颗卵子,而男人从青春期开始一直到死,每天每一秒都在产生约1000个精子。因此,阻止男性产生精子是非常困难的。”埃莫的同事,生殖生物学家威廉姆(William Bremner)表示:“人体内存在一个‘血液-睾丸屏障’,阻挡了许多通过血液传递的化合物到达精子形成的区域。而且,任何潜在的药物必须极为安全,并且不会对精子或它们的前体细胞造成任何持久的基因损伤。”

女性避孕药包含雌激素和孕激素,能够阻止卵巢每月释放卵子在常规排卵过程中受精。当男性避孕药最初研制时,制药公司也是致力于基于激素的途径来阻止精子产生。

通常在精子产生的初期,下丘脑会释放促性腺素释放激素(GnRH),这种激素作用于脑垂体,使得促性腺激素(促间质细胞激素ICSH和促卵泡生成激素FSH)分泌增多。ICSH发出信号,让睾丸制造睾酮,FSH和睾酮则通知睾丸制造精子。当精子制造完成,睾丸释放睾酮和抑制素进入身体,告诉大脑体内已经有充足的精子,这会阻止下丘脑释放制造精子的激素,直到睾丸需要再次充满,下丘脑开始新的循环。

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网络编辑:刘暮彤

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