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惹争议的人脑制造计划

2012-07-06 14:50 作者:曹玲来源:三联生活周刊
神经科学家马克拉姆计划争取10亿欧元的科研经费,来建造一个模拟人脑的超级计算机,很多科学家对他的设想提出了质疑。

尼泊尔会议起争论

瑞士洛桑联邦工学院大脑认知科学研究所的神经科学家亨利·马克拉姆(Henry Markram)正在参与一项重要的竞争。今年底,欧盟将从6个竞争项目中选取两个,在未来的10年内分别提供高达10亿欧元的研究经费。

马克拉姆所领导的项目被称为“人脑计划”,他试图建立模拟大脑的超级计算机,从只有小鼠的智力逐渐发展到人脑的智慧,它将会思考,会表达,会记忆,甚至可能会感受爱情、愤怒、悲伤、痛苦与快乐等人类情绪。

这会让很多人想起玛丽·雪莱笔下的《弗兰肯斯坦》,马克拉姆工作的地方距离弗兰肯斯坦的诞生地不远。但与弗兰肯斯坦不同的是,马克拉姆构想的科学怪人只有人的心智,并没有肉体,实际上更接近电影《2001太空漫游》里的超级电脑HAL9000,或是《人工智能》中的机器人小男孩大卫。

曹玲

神经科学家亨利·马克拉姆

今年1月20日,瑞士科学院在伯尔尼召开的会议上,对神经科学领域大型计算机建模做了概述。马克拉姆对本刊记者说:“脑科学人员每年发表6万篇文章,这些文章都很漂亮,很美妙,但基本上都集中在某一个小的角落,不是这个分子,就是那个大脑部位,不是这种功能,就是那个脑图。”他表示,他主持的人脑计划能整合所有这些不同角度的发现,并且创造出一些模型来探索神经回路的组织方式,以及如何产生行为和认知,这是目前神经科学领域最深的奥秘。他还表示,人脑计划可以帮助研究人员找到治疗一些疾病的途径,如阿尔茨海默氏症。“如果我们没有一个整体的视角,就无法理解认识这些疾病。”

然而,很多人对马克拉姆的观点表示不解。一些神经科学家们认为他的想法构思拙劣,特别是马克拉姆研究大脑模拟的特殊方式让他们觉得奇异荒诞。他们认为该项人脑计划是大肆炒作,铺天盖地的媒体都在报道它可能会带来的成果,而且就算此计划有新的理论支撑,马克拉姆也未必能完成。

苏黎世大学和瑞士联邦理工学院联合成立的神经信息学研究所主任罗德尼·道格拉斯(Rodney Douglas)对本刊记者说:“我们需要神经科学的多样性。人们对大脑了解的程度非常低,我们需要更多的人有更多不同的观点。”但如果少得可怜的神经科学研究经费都转向单一研究的话,这样对观点多样化是不利的。

不过马克拉姆并没有望而却步。他认为,目前神经科学家们对于如何对大脑有完整深入的理解一筹莫展,“因此才有我们的这个计划,建立统一的大脑模型”。

2009年,马克拉姆就很乐观地预计:“现在构建一个人类的大脑是不可能的,但在10年时间里我们将能够做到。如果我们正确地构建它,它应该像人一样说话,有智力,像人一样行动。”然而,做到这一点需要的超级计算机要比现在的超级计算机运算能力强2万倍。

妨碍他实现这个庞大目标的障碍在哪儿呢?对他来说,问题很简单,那就是钱。他说:“这不是多少年的问题,是钱的问题,是一个社会是否想要它实现的问题。如果他们想在10年实现,过10年他们就会拥有;如果他们想在1000年实现,那我们就继续等待。”对他而言,欧盟的两个高风险旗舰项目10亿欧元的资金,是他接近目标的重要机会。今年5月,他提交了完整的计划提案。

从“蓝脑计划”到“人脑计划”

马克拉姆最初在南非开普敦大学读精神病学,后来他放弃了,觉得这个专业只是把人放在诊断台上,根据不同情况给他们用药而已,“不可能告诉我们人脑的结构和功能”。于是他转向了其他研究,并进入了开普敦大学一位年轻的神经科学家道格拉斯的实验室。在那里,马克拉姆被迷住了,他决心深入研究人脑,弄清楚它的运作,揭开大脑的细微秘密。

他在以色列魏茨曼科学研究所读了博士,在美国国立卫生研究院和德国马克斯·普朗克医学研究所完成了博士后工作。1995年,在魏茨曼科学研究所工作期间,他证明了神经元突触可塑性对精确放电时间的依赖性(STDP),在这个生物过程中,神经连接的强度随脉冲的到达和离开发生相应的变化。这个发现让他在业内赢得声誉。

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网络编辑:刘暮彤

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