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鼻子知道什么

2011-08-29 15:12 作者:陈赛来源:三联生活周刊
比起图像和声音,气味更能撩拨你的心弦——纳博科夫。

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我们来做一个简单的实验——想象一首熟悉的曲调,比如《加州酒店》。然后,一张熟悉的图片,比如蒙娜丽莎。然后,想象一块吞拿鱼三明治的气味。

当然你可以想象出来,但这种记忆远远没有其他感官记忆那么强烈、清晰和尖锐。吞拿鱼三明治的气味是笼统的、模糊的,一只猫在回忆一块吞拿鱼三明治的时候,感觉恐怕会很不一样吧。

对绝大部分动物来说,嗅觉仍然是第一感觉,理解和探索世界的首要工具。狗能嗅出200万种不同浓度的气味,骆驼能在80公里外闻到雨水的气味,老鹰能在上千米的高空闻到地面上的腐肉气味,鲨鱼可以嗅出海水中1ppm(百万分之一)浓度的血腥味。非洲大羚羊经常在数十万只同伴集体迁徙途中生下小羚羊,母羚羊和小羚羊就是靠辨认彼此的气味而不至于失散。

人能分辨多少种气味呢?

在《巴斯克维尔的猎犬》中,福尔摩斯通过一个女人的信纸气味认出凶手。他说,一个犯罪专家必须至少能分辨75种香水的气味。

一个普遍的说法是,人类能辨别1万种不同的气味。尽管硬件条件不佳——一只猎犬的鼻膜上有2.2亿个气味受体,而人类只有2000万个,但我们的嗅觉系统也是相当复杂而专业的——气味分子随气流进入鼻子,通过鼻腔顶端上皮和它的2000多万个气味受体细胞,这些细胞表面覆盖有能捕捉气味分子的蛋白。气味受体蛋白共有300多种,但分别负责不同的气味分子,可以产生大量组合,形成大量的气味模式,这也就是人们能够辨别和记忆约1万种不同气味的由来。而且,我们的嗅觉很容易训练,短期内可见惊人成效。在一个实验中,一个人暴露在单一的花香中,只要3分半钟,就能极大提高对这种花香的辨别能力。另外一个实验里,因为每猜错一次就会遭到一次微弱的电流刺激,实验对象很快就学会了如何分辨两种气味几乎难以辨别的药草。

嗅觉是人类最早进化的感官知觉。嗅觉皮层位于大脑边缘系统,这个区域恰好与海马回与杏仁核重叠交缠,前者是记忆存储中心,后者是情感处理中心,这就是为什么气味、感情和记忆如此紧密地联系在一起。有时候,一种洗发水的气味会让你突然陷入往事,不能自拔。

瑞典的研究者做过一项实验,实验对象是平均年龄75岁的老人。研究者以三种不同的形式——文字、图像和气味——为他们提供20个记忆线索,结果发现文字和图片触发的记忆大多是青少年或者年轻时的,而气味触发的则是10岁以前的童年记忆。老人们以罕见的丰富的情感词汇来描述这些记忆:厨房里小豆蔻的气味,妈妈做蛋糕时空气中漂浮的面粉尘埃,夏日午后草坪上刚刚割过的青草香气……

研究者解释说,在人类所有的感官中,嗅觉是最早成熟的,但在成长过程中,它的重要性逐渐让位于视觉与语言,但嗅觉皮层与作为记忆处理中心的海马回的连接保证这些记忆一直保存下来,直到遇到某种恰当的触发点——在所有的感官刺激物中,气味是最缥缈也最强大的,它由可挥发性的化学元素构成,轻易消散分解,但一种恰到好处的气味能激发一个人如此生动久远的回忆,就像乘坐时光机器一般。《追忆似水流年》3000多页的回忆,就是一块玛德林蛋糕和一杯红茶的香气共同触发的。

嗅觉的另一个突出特征是,气味信息是直接进入嗅觉皮层,并影响杏仁核的。从这个角度来说,嗅觉又是最快速的知觉方式,它以一种简单直接的方式影响人的情感反应。

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网络编辑:康晰

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