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美国的公共债务危机

2011-08-19 15:06 作者:余永定来源:三联生活周刊
大部分经济学家之所以未能正确预测到全球金融、经济危机的实际发生路径,其方法论上的原因可以归结于:过于专注于因国内储蓄不足导致的外债问题,而忽略了美国总债务过高这一事实。令人担忧的是,即便美国经济恢复正常增长,美国的公共债务状况还将继续恶化。

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8月10日,喀布尔一家外汇交易市场的职员在清点阿富汗尼。当日,阿富汗尼对美元汇率升至47:1

美债危机的实质

我们可以把一国经济分成几个部门,如居民部门、企业部门和政府部门。如果一个部门的收入大于支出,该部门就存在盈余或净储蓄。反之,如果该部门的收入小于支出,该部门就会出现“赤字”(或“亏空”或“负储蓄”)。在存在赤字的情况下,一个部门如想保持正常运转,就必须向有净储蓄的其他部门借钱,以弥补赤字。一个部门历年借入的款项的累积就是该部门的负债。而一国的总债务就是该国各个部门负债的总和。在一些国家,如日本,尽管公共部门大量负债,企业和居民部门却是常年收入大于支出。这样,日本的公共债务完全可以由国内储蓄提供融资。因而日本不但没有净外债而且拥有大量的海外净债权。

美国的问题则是,不但政府部门入不敷出,而且居民部门和企业部门也入不敷出。这样,美国就必须依靠向其他国家借债过活。在2007年全球金融危机爆发之前,美国的净外债(国际投资净头寸)为2.5万亿美元左右,占GDP的17.7%左右。美国从国外借钱度日,在国际收支经常账户上就表现为经常项目逆差。在2006年美国经常项目逆差超过8000亿美元,占GDP的6%左右。事实上,2000年以来美国的经常项目逆差逐步上升,2002年以后,美元开始迅速贬值。在此后的5年中美元贬值了41%(按美元指数计)。

在此背景下,全球范围内关于国际失衡(GlobalImbalances)的争论愈演愈烈。当时国际经济学界的主流思想是:美国的经常项目逆差是不可持续的,随着美国经常项目逆差的累积、美国净外债占GDP的比不断上升,国外投资者迟早会对美国的偿还外债的能力产生疑虑。在此情况下,外资可能会突然停止流入(SuddenStop)导致美元暴跌、美国利息率急剧上升,从而将美国经济拖入严重衰退并进而引发一场全球性经济危机。

2008年,一场全球性经济危机果然爆发。然而,这却不是由全球失衡引起的国际收支危机而是由美国次贷危机引起的全球金融危机。简单来说,次贷是指没有收入、没有工作和没有资产的美国居民(他们被称作“NINJA”,即日语中的“忍者”)借入住房抵押贷款。由于NINJA无力为贷款还本付息,次贷违约急剧上升。次贷的违约进而导致与次贷相关的金融衍生工具(如MBS、CDO)价格暴跌。金融机构资产价格的暴跌迫使这些机构压缩资产负债表,以降低杠杆率(资产对资本金的比率)。而金融机构的去杠杆化,意味着流动性短缺和信贷紧缩(非银行部门难以得到贷款)。流动性短缺、信贷紧缩以及公众对经济增长前景信心的丧失最终导致经济衰退,失业率大幅上升。而美国经济衰退又进一步导致了全球经济的衰退。

大部分经济学家之所以未能准确预测到全球金融、经济危机的实际发生路径,其方法论上的原因可以归结于:过于专注于美国因国内储蓄不足导致的外债问题,而忽略了美国总债务过高这一事实。在2008年雷曼兄弟倒闭之前,美国总债务对GDP之比已经超过350%。私人债务对GDP之比在80%左右,远远超过美国净外债对GDP之比。

其实,不管是何种债务,只要债务余额过高,债权人对相应债务人的偿债能产生怀疑,就有爆发危机的可能。同时,各种债务存在替换关系。如果总债务不减,一种债务的减少就意味另一种债务的增加。事实上,在次贷危机爆发后,美国居民为了偿还债务,减少消费、增加储蓄。但私人消费和企业投资的减少却导致了经济增长速度的下降和失业率的上升。为了应付金融危机导致的经济衰退,美国政府则采取了极为扩张性的货币政策和财政政策。由于财政开支的增加和经济危机导致的财政收入的减少,美国的财政状况急剧恶化,美国公共债务急剧增加。

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