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面临“下课”的始祖鸟

2011-08-16 14:20 作者:曹玲来源:三联生活周刊 2011年第33期
在始祖鸟被发现150周年之际,它面临着被从“鸟类祖先”的神坛上踢掉的危险。

给徐星打电话时,他正在新疆戈壁滩考察。信号很差,声音总是断断续续,但依然清楚地听到他兴奋地说:“这是改变始祖鸟位置的‘最后一根稻草’。”

徐星是中国科学院古脊椎动物与古人类研究所研究员,从事中生代恐龙化石及相关地层学的研究工作,先后在世界顶级学术期刊《自然》杂志上发表了几十篇文章,在鸟类起源研究方面颇有建树。

被他称为压垮始祖鸟的“最后一根稻草”是他新近发现的“郑氏晓廷龙”。他告诉本刊记者,2009年,他在山东天宇自然博物馆考察时看到一块标本,“一眼就认出是新的带羽毛的恐龙”。最初他并没有特别兴奋,因为“新的恐龙标本已经发现多次,直到后来发现它会重建生命之树的时候才开始激动”。

“生命树”是生物学研究的基础,在生物学中用来表示物种之间的演化关系,又称“演化树”、“系统树”。生物分类学家和进化论者根据各类生物间亲缘关系的远近,把各类生物安置在有分枝的树状图表上,简明地表示生物的演化历程和亲缘关系。在传统的进化树上,始祖鸟站在鸟类这一分支的最底端,被认为是鸟类的祖先。

144始祖鸟.jpg

始祖鸟复原图

这一站就是150年。1861年,人们在德国索伦霍芬首次发现始祖鸟化石,此时正值达尔文《物种起源》出版两年。始祖鸟虽然具有很多爬行动物的特征,但已有了羽毛,骨骼形态也已在向鸟类过渡,这让它成了非常理想的演化过渡物种,立刻进入了维多利亚时代英国学者的争论中,并很快被公认为鸟类的祖先,写进人类的教科书,从此在全世界获得了极高的声誉。

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