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病毒捕手:寻找下一个HIV(2)

2011-06-29 16:55 作者:陈赛来源:三联生活周刊
“如果一位聪明的天外来客要编写一套关于地球生活的大百科全书的话,30卷中会有27卷讲述细菌和病毒,只有很少的几卷讲述植物、真菌和动物,而人类只是一个有趣的脚注而已。”——内森·沃尔夫博士

有人认为,除非有人开始生病,流行病是无法预测的。西尼罗病毒在非洲封存了数千年,却于1999年出现在纽约,3年内扩散到整个美洲大陆,成为北美地区的流行病。谁会想到在纽约寻找西尼罗病毒呢?但沃尔夫博士认为还是有一些清晰的线索:比如动物的死亡(在埃博拉病毒爆发之前,经常有黑猩猩和大猩猩死亡),与动物频繁接触的人群感染等。毕竟,人类大部分的传染性疾病病毒都来自动物,尤其是野生动物。而且,基因上越接近的物种之间,越可能分享疾病——HIV、黄热病、登革热、乙肝和埃博拉病毒都来自灵长类动物。

139猴子

这名喀麦隆妇女正在处理一只刚被猎到的猴子

人类第一例艾滋病是1981年在美国加州的同性恋男子身上发现的,但HIV的第一个人类宿主却可以追溯到20世纪初的非洲丛林。一个猎人走进喀麦隆西南数百里的丛林,杀死了一只黑猩猩,从此糊里糊涂地改变了整个人类的命运。也许是他的手在捕猎的时候割破了,黑猩猩血液中的病毒通过伤口进入了他的体内。两种血液的接触使病原体发生变异,具备了传染性。经过一系列至今尚未完全查明的环节,这种病毒逐渐侵入人类社会,并感染了6000多万人。

当年非洲猎人的一顿晚餐,导致如今每年有200万人死于艾滋病。在沃尔夫博士看来,事情本不必走到如此地步。如果70年代有一个在非洲搜寻不明病毒的项目,HIV被发现的时间就会提前很多年。加上公共卫生官员及时采取相应的行为干预,比如鼓励安全套的使用,艾滋病在人类社会蔓延的情况会很不一样。

一个病毒变成HIV或者天花,需要符合三个步骤。第一,人必须被暴露在病毒之中;第二,病毒必须有毒性,或者通过变异产生毒性;第三,它必须能在人与人之间传播,但又不至于过快杀死寄主,来不及扩散。每一步都是复杂的生物学过程,每一步都包含了阻止大规模流行病的机会。这就是他创办全球病毒预测网络(GVFI)的初衷:在人类与动物接触最密切的地点设置哨岗,倾听“病毒间的对话”,寻找可能进化出更大毒性与传染性的病原体。

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网络编辑:康晰

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