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井喷前夜的电子书迷乱

2009-08-26 16:53 作者:尚进
目前电子书还是一个高端应用市场,真正走普及化的价格路线,还需要很长一段时间,关键还是电子墨水技术降低成本,以及电子书内容商业模式的真正完善。

5月6日,亚马逊首席执行官杰夫·贝索斯发布Kindle DX阅读器

目前电子书还是一个高端应用市场,真正走普及化的价格路线,还需要很长一段时间,关键还是电子墨水技术降低成本,以及电子书内容商业模式的真正完善。

“致歉和赔偿不足以弥补给我带来的影响,我是那么信任电子书籍,可所有针对电子版《1984》做的阅读笔记都被删除,以至于我没能按时交作业。”这是美国底特律高中生贾斯廷(Justin Gawronski)对亚马逊的抱怨。7月30日,亚马逊在未经使用者知晓的情况下,从Kindle书店和用户设备中远程同步删除了乔治·奥威尔的小说《1984》和《动物庄园》,因为提供书籍的数字出版社MobileReference并没有这两本书的授权,在乔治·奥威尔版权所有人的律师函面前,亚马逊毫不犹豫地选择了删除。尽管此后亚马逊首席执行官杰夫·贝索斯特意在Kindle论坛上撰文道歉,并表示强硬删书的解决方法不仅愚蠢且过于轻率,可被激怒的人们拿电子书籍自由阅读权利说事。诸如自由软件基金会Holmes Wilson这样的开源精神追求者不在少数,Holmes Wilson一针见血地指出:“只要亚马逊还能删除电子书籍,难保哪一天不会因种种缘故而被迫使用这个功能。”甚至在自由软件基金会的张罗下,一大批作家和公共知识分子在请愿书上签名,要求亚马逊放弃对已售出电子书籍的控制权,并且重新衡量DRM数字版权管理系统的使用方式。

作为目前电子书领域最成功的商业先锋,亚马逊确实在北美赢得了不少忠实的阅读者,精巧的人机工程学设计和充分电子商务流程的购书体验,让两代Kindle电子阅读器累计销售量超过了50万部。恰恰是看到了Kindle成功的商业效应,很早就投身电子书的索尼难以按捺自己的嫉妒之情,趁着亚马逊疲于应付删书事件,悄悄发布了只有200美元的PRS-300,比亚马逊Kindle 2便宜100美元,且拥有三种机身颜色选择,索尼将自己在游戏机领域的老招数又拿了出来。

按照目前电子书5英寸面板的采购价格,索尼电子阅读器PRS-300卖200美元几乎没有利润,如果将推广费和渠道销售成本计算在内,甚至可能是亏损的,虽然不像PS3游戏机那样动辄一台承受300美元的亏损补贴,可靠电子书贩卖提成的前景要比卖游戏拷贝更广阔。

在亚马逊和索尼之外,谁也没注意到“汉王”在电子书领域的快速崛起,短短半年多已经累计销售了15万台电子书,在数量上仅次于亚马逊和索尼,甚至1.5倍于刚刚涉足电子书领域的三星电子。而在汉王之外,台湾地区液晶面板制造者的布局,也很有可能改变亚马逊独大的局面。友达光电参股了掌握核心技术的SiPix,而目前电子书主要技术研发者Eink,则被电子书面板代工制造巨头元太科技全资收购。一旦友达光电和元太科技对电子书面板采取大规模制造的商业普及策略,刚被索尼拉下来的电子书价格,很有可能进一步下滑。亚马逊的Kindle一直在委托位于深圳的富士康代工,友达光电和元太科技对于电子书核心元件资源的控制,无疑暗示电子书硬件制造的彻底中国化路径,这恰恰是汉王这类中国本地制造商最愿意看到的。另一方面,包括索尼和汉王在内的电子书制造商,都渴望能成功模仿亚马逊的kindle电子书籍售卖之道,出售电子化内容的长久获利性,远胜于电子书硬件销售本身。甚至苹果也有图谋电子书商店的野心,苹果最近疯狂封杀iPhone软件商店内的电子书阅读软件,很多第三方开发商涉及电子书阅读功能的小软件,均未通过iPhone的审核准入机制。

尽管汉王电子书在外形设计上很近似于亚马逊Kindle 2,并且正在测试中文电子书籍下载商店,但是面对索尼200美元PRS-300的价格战,以及友达光电和元太科技对电子书面板元件的控制,电子书市场仍然还没有出现井喷性的扩张。作为全球出货量第三的汉王,反倒是随时有被超越的可能,全球电子书市场正处于一种近似迷乱的状态,尤是众多消费电子代工制造商和电子商务公司的跃跃欲试。为此本刊记者专访了汉王科技股份有限公司董事长刘迎建。

三联生活周刊:掌握电子书核心技术的Eink公司在不久前被台湾地区的元太科技收购了,而另一方面,友达光电以3000万美元参股SiPix,电子书的上游面板厂商正在发生激烈的结构变革。同时,彩色电子纸已经研发出来,但迟迟难以投入生产,作为Eink的早期合作伙伴,汉王将如何应对电子书面板上的变局?

刘迎建:我去了Eink总部两次,今年还试用了一下彩色电子书的原形机,6英寸屏幕,能直接播放动画片。元太科技之所以收购Eink,很大程度上还是因为友达光电介入SiPix。Eink一直控制着电子书的核心技术,风险投资商投入了很多年,一直没有看到高回报,Eink有些保守,大学研究所的学院气质影响了电子书的商业推广。元太科技和友达光电作为台湾地区液晶屏幕的巨头,直接介入到电子书面板的核心元件,无疑意味着他们对于电子书长久前景的判断——大规模生产电子书的时代即将来临。台湾地区的企业非常善于硬件生产,但是电子书是一个软硬兼具的产品,除了硬件外,还有以软件和数据形式存在的内容问题,内容和应用本地化是必需的,亚马逊Kindle的成功就在于抓住了美国本地特色,汉王之所以全力介入中文电子书领域,也正是看到了本地化的空间。

三联生活周刊:索尼在8月初公布了200美元的PRS-300,大幅拉低了5英寸电子书的价格,300美元的亚马逊Kindle 2已经失去了价格竞争力,这是否意味着电子书硬件上存在着大幅降价的空间?

刘迎建:索尼对于电子书的痴迷,要比亚马逊早得多,索尼大概5年前就开始投入到电子书的研发上,所以索尼有资源提前降低5英寸电子书的价格。其实背后的原因在于索尼与亚马逊在血拼,索尼试图参照游戏机的商业套路,以便宜的电子书硬件出售,吸引足够多的读者消费内容。

亚马逊是互联网公司,找外包设计公司,把硬件制造甩给富士康,自己只搭建电子商务的平台。汉王第一代的510目前售价也就1500元,跟索尼新款PRS-300差不多,因为我们上游供应商都一样,所以硬件成本差异微乎其微。可以说,现在索尼的利润已经很薄了,只有销售量大涨,才有可能获利。电子书确实存在降价的空间,关键在于上游供应商,Eink掌握核心技术的局面,正在面临更多竞争者的挑战。但今年肯定不会出现集体降价,反倒是制造工厂货源不足,频繁提出原料涨价的问题。电子书真正大幅降价应该在2010年底或者2011年,降低电子纸的制造成本,必须靠规模化生产来拉低原料成本。

三联生活周刊:汉王在2008年底开始生产电子书,并且在不久前为电子书加入了手写识别的功能,目前国内市场对于电子书的认可度如何?

刘迎建:我们介入电子书领域并不比亚马逊晚多少,2008年底至今已经累计销售接近20万台了,研发了5个不同型号的电子阅读器。亚马逊的Kindle只是阅读器,而我们在电子书的基础上,借用了汉王在手写识别上的传统优势,引入了电控笔的手写输入功能,让电子书除了阅读,还可以书写,包括在电子书原始内容上的批注。国内电子书市场还处于萌芽状态,但已经有很多地方显现出了对于电子纸的技术需求,刚刚在跟南方航空谈一个电子书的项目,在南航内部,飞行员每次飞行都要带厚重的纸张资料夹,包括很多飞行单据和文件,一年光这些飞行资料的重量就要耗费700万元的油费。再看看现在学生沉重的书包,电子书的应用空间其实非常广阔。亚马逊的Kindle在去年也就卖了38万台,汉王现在已经是全球第三大电子书制造商,跟索尼的距离也不大,关键电子书是一个新兴产品,我们需要摸索更优化的阅读方式。

三联生活周刊:内容平台正在成为全球消费电子界的新商业空间,亚马逊Kindle之于电子商务,苹果iPod之于iTunes,苹果iPhone之于App Store,我们注意到包括盛大文学在内的一些网络公司都准备介入电子书领域,并且搭建自己的内容平台。汉王如何解决电子书的内容问题?

刘迎建:内容平台是必须搭建的,以前我一直自认是硬件公司,而在做电子书后有些困惑了,在跟出版界和纸媒体接触后,他们说汉王已经是媒体公司了。很显然,跨领域的新技术应用,引发了商业角色的重组。目前我们的电子书售卖平台正在内部测试,很快就会开放,我们使用了DRM加密认证的方式来保护版权人的利益,同时在电子书上也引入了硬件保护机制,可以通过Wi-Fi和3G直接下载,却无法读出。我们不会像亚马逊那样,强制性地为每本书统一定价,中国的出版社认为,一本书就应该是一本书的版税价格,而沉溺互联网文化的用户更热衷包月,不给包月他们就跑去用盗版了,所以我们必须找到在包月制下可以良性循环的价格机制,测算出一套类似九宫格一样的多适应性价格体系。

三联生活周刊:亚马逊Kindle DX的屏幕尺寸高达9.7英寸,对应价格也达到了惊人的489美元,目前处于叫好不叫座的状态。您认为电子书应该追求高品质高价格,还是更偏向低价格的普及路径?

刘迎建:亚马逊的Kindle DX其实刚刚到货,尽管亚马逊CEO杰夫·贝索斯早在5月份就公布了样机。汉王将在10月份也发布9.7英寸的产品,还包括6英寸的,打破目前只有5英寸电子阅读器的瓶颈。其实我们与亚马逊在研发上的距离不超过6个月,手写识别功能的加入,极大地丰富了电子书的可用性,在针对中文环境和图形识别上的技术应用,亚马逊Kindle甚至还不如我们。但亚马逊有很强大的电子商务内容销售平台,他们打通了与出版社和传统媒体间的脉络。我认为电子书未来应该多元化发展,有9.7英寸的大幅面电子书,也应有5英寸的。目前电子书还是一个高端应用市场,真正走普及化的价格路线,还需要很长一段时间,关键还是电子墨水技术降低成本,以及电子书内容商业模式的真正完善。

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