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为孩子做个备份

2007-01-22 15:02 作者:袁越 2006年第2期

好莱坞科幻大片《逃出克隆岛》讲述了这样一个离奇的故事:一家保险公司暗中把买保险的富人克隆了,并把这些不明真相的克隆人养在一个岛上。什么时候富人得了不治之症,就从这些一模一样的“备份人”身上取得新鲜器官,给富人换上。

这个办法从原理上可行,但伦理上绝对说不过去。那么,能否找到一个从伦理上也可行的人体备份的方法呢?有,这就是目前正热的“备份胎儿脐带血干细胞”。CNN上周报道说,目前欧美有好几家公司提供这种服务,顾客大都是祖父母,他们只要花上2000多美元就可以为孙儿孙女买一份圣诞礼物——“脐带血干细胞”。其中一家做的比较好的公司名叫“国际聪明细胞公司”,据说已经有了5000多个顾客,他们要先花220美元买一个仪器包,在孩子刚生下来之后立刻从脐带中抽取60毫升脐带血,快递到公司设在英国普利茅斯的总部。这些脐带血将会在处理之后保存在液氮中。如果这个孩子将来生了病,就能派上用场。

既然干细胞这么容易就能得到,为什么黄禹锡等科学家还那么费劲地克隆干细胞呢?原来,干细胞分好几种不同的级别,每一级别的干细胞所能做的事情是很不一样的。

最高级别的干细胞是从发育才一周的胚泡中提取出来的,所以叫做“胚胎干细胞”。这样的干细胞属于全能细胞,只要给予适当的刺激,就可以发育分化成人身体内所有200多种不同的细胞类型。黄禹锡等人想要得到的干细胞就属于这一类。用这种办法提取干细胞肯定会杀死胚泡,也就是说把一个发育了7天的孩子杀死了,所以才会引来那么多的伦理争议。

最低级别的干细胞其实存在于人体内所有的组织当中。这些干细胞功能没那么强大,只能分化成某一类成体细胞,它们是一些人体正常修复功能的主力部队。比如伤口愈合,造血等等,都是依靠这类干细胞完成。

中间一类干细胞可以分化成有限的几类不同类型的成体细胞,骨髓干细胞就是这样。事实上,最早用于治疗疾病的干细胞就是骨髓干细胞,比如治疗白血病的化疗会同时杀死制造白细胞的干细胞,患者必须从别人那里补充新鲜的造血干细胞才能恢复自身的免疫系统。异体排斥是这类治疗手段的死穴,如果找不到合适的健康骨髓干细胞,病人只有等死。

脐带血干细胞也属于这一类,而且科学家发现这类来自新生婴儿的细胞可以发育成多种不同的细胞组织,所以有“聪明细胞”这个名字。收集脐带血一来不会有伦理问题,二来收集过程简单,起码比抽骨髓听起来要简单得多,因此越来越得到科学家的重视。脐带血干细胞对免疫排斥反应有非常大的宽容性,特别适合异体移植,因此许多国家都建立了脐带血干细胞库。这种办法最大的问题是细胞数量比抽骨髓得来的少,因此目前大都使用于儿童的治疗。科学家正在寻找让脐带血干细胞无限繁殖的方法,到那时,许多不治之症都可能通过注入干细胞的办法治疗。

其实,干细胞治疗和普通老百姓之间的距离越来越近了。虽然美国的干细胞研究因为伦理问题而进展缓慢,但欧洲和亚洲都有很多医院利用本国宽松的政策开始了这方面的临床试验。葡萄牙的一家名为“肯玛”的生物科技公司从2001年就开始实验用从病人鼻腔内提取的干细胞治疗瘫痪,据说效果不错,现在每个月都要进行3起类似的手术,要价4.8万美元。韩国的大田圣母医院从去年10月份开始提供类似的手术,用的就是从脐带血干细胞库中找到的和病人相配的干细胞。去年11月30日,一位美国的瘫痪病人专程去韩国接受了手术,据说病人刚刚从麻醉过程中醒来不到一小时,就感觉到了替她搬腿的姐姐的手。

其实这类治疗目前仍然远远没有成熟,而且只能部分改善患者的运动机能,弄不好的话移植过去的干细胞还有可能形成肿瘤。但对于一个瘫痪在床的病人来说,任何微小的可能性都是不会被放过的。由此可见,黄禹锡的造假并不会阻止科学家继续在这方面进行探索,也许不久之后,一种新的不违反伦理的干细胞提取方法就会问世了。在此之前,还是为你的宝宝保留一些干细胞,为他/她做一个备份吧,这可能是你能够送给孩子的最佳礼物。

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