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“维珍银河”的旅游计划

2006-01-20 11:11 作者:吴戈 2006年第3期
2005年12月14日,布兰森的维珍银河公司在州府圣塔菲公布了与该州合作建设第一个私人旅游专用的商业太空港的计划

美国新墨西哥州地广人稀,气候干热,这里有世界第一枚原子弹的诞生地,有今天仍导弹呼啸的白沙实验场,1947年坠毁的“外星飞碟”也落在该州的罗斯韦尔。难怪理查德·布兰森为他的私人太空旅游业务选中了它。2005年12月14日,布兰森的维珍银河公司在州府圣塔菲公布了与该州合作建设第一个私人旅游专用的商业太空港的计划。

布兰森的野心

自1961年加加林首次进入太空以来,全世界平均每年载人太空飞行只有4次。维珍银河公司总裁威尔·怀特霍恩说:“各国政府花了40年将500人送入太空,我们希望在第一年内就达到这个规模,最终每年将10000人送入太空。”布兰森表示,在几年内,“我们打算每天从新墨西哥进行两到三次太空飞行”。

以商业化的亚轨道太空旅游为目标的维珍银河公司成立于2004年9月27日。但维珍集团筹划太空旅游始于20世纪90年代中期,几经周折,直到保罗·艾伦投资、伯特·鲁坦设计的“太空船一号”首次打破载人太空飞行只能是政府专利的神话,他们才看到真正的希望。在“太空船一号”摘取X大奖前一周,布兰森就以2150万美元从艾伦的莫哈维航空航天冒险公司取得了今后15年内使用有关技术的专利许可。2005年7月27日,布兰森与伯特·鲁坦组建了“太空船公司”,研制亚轨道太空船。

太空船公司的“太空船二号”飞船和“白骑士二号”发射母机共投资1亿美元,作为首家客户的维珍银河公司已分别订购了5架和两架。第一架“太空船二号”被命名为“企业号”,能载5名游客和1名飞行员,每个游客都有大窗口,发射和再入时最大过载5倍重力加速度,最大飞行高度110~122公里,能体验约6分钟失重。

“维珍银河”为第一批吃螃蟹的人安排了周到的旅程,计划详细到飞行中播放的音乐——大卫·鲍伊的《奇异太空》。发射前6天,你将乘维珍大西洋航空公司的头等舱到达,维珍银河公司的公务机将把你接到太空基地下榻。每天早晨有直升机送你到发射场,进行培训、医学准备、过载耐受训练、模拟器训练和失重体验,还能与宇航员和航天专家共进晚餐。正式飞行前,游客将进入与飞船同样布置的发射母机舱内升空,现场观看另一艘太空船的发射。

当“白骑士二号”从跑道上起飞,到达16000米高空后,你乘坐的“企业号”将被投下,你的飞行员会点燃火箭发动机,不到10秒钟就能达到一倍音速,最终超过3倍音速,使你成为比子弹还快的人。在大气层边缘,你将从全景式窗口看到湛蓝的天空逐渐变成紫红色、靛青色,直到满天星斗映衬下的黑色。火箭发动机关闭后,你可以在寂静中进入3~5分钟的失重状态。回望地球,任何方向上的视野都超过1000公里,令人感到渺小。返回并不艰难,从约15000米高度开始,飞船就恢复了滑翔状态。在庆祝晚宴上,你将获得宇航员飞行纪念章,甚至你使用过的火箭发动机的一部分。

维珍的商业模式

布兰森对首批亚轨道游客的财力信心十足,开出了20万美元的票价。现在“维珍银河”正在接受第一年的预订,定金最低2万美元,计划第一年最多飞行104次,运送520名游客,第二年超过1000人,5年内达到3000人。

对头几位游客,这个票价并不惊人。在布兰森宣布消息后数天内就付了款的伦敦广告导演特雷弗·贝蒂说:“我并不担心安全,担心的只是发射拖得越久,我们就更可能被一辆公共汽车撞上。”曾出演多部幻想题材影片的女星西格尼·韦弗毫不在意55岁的年龄,急切地掏出了115000英镑。为“维珍银河”设计标志的设计师菲利普·斯塔克、英国赛车设计师阿德里安·雷纳德也是头100位客户之一,女影星维多利亚·普林斯帕尔不光买了票,还将出任维珍银河公司的形象大使。

维珍与莫哈维航空航天公司的可行性研究估计:在美国至少有15000人愿意参加10万美元的亚轨道飞行,而航天研究机构Futron公司的市场研究表明只有约500~800人愿意支付10万美元。截止12月初,维珍银河公司的网站已有来自126个国家的38000人登记,表示了兴趣。虽然登记者支付的定金一共只有1000万美元,但近期公司已成功寻找到了前100名种子客户,而且多数签订了合同。

维珍银河公司不愿披露预计的运营成本。以票价19万美元、每次飞行有5名游客计,收入是95万美元,现有的一次性运载火箭发射类似重量的成本约60万美元,因此“维珍银河”的利润比民航业高得多,但早期高票价的收益仍将继续投资,以便争取到第5年票价降至5万美元,第8至第9年降至2.5万美元。

如果第5年能赢利,布兰森将投入更加雄心勃勃的轨道太空旅游飞船的研制,这是另一个赢利点,他甚至预计在有生之年能看到太空中的维珍旅馆。不过也有人持怀疑态度,航空航天咨询机构蒂尔集团高级太空分析员马可·卡塞雷斯说:“‘维珍银河’的时间表太乐观了,成本估计可能太低。如果他们第一年能发射三四次,我就很佩服了。”

“太空探险”公司的探险

世界唯一经营地球轨道商业飞行的私营公司是太空探险公司最自豪的桂冠。居住香港的34岁日本企业家本大辅将是下一个私人太空游客,定于2006年10月成行。然而国际空间站之旅如今已不算挑战,这家公司2005年8月公布的1亿美元月球轨道游的业务如果在2010年如期实现,岂止是一次旅游,分明就是自1972年“阿波罗”计划最后一次任务以后人类首次飞出地球轨道!

月球轨道游将由俄罗斯航天局用改进的"联盟号"飞船完成,包括一名宇航员和两名游客,历时8~15天。从哈萨克斯坦发射后,飞船可能在国际空间站停留,然后与已经在轨道上等待的上面级火箭对接,利用月球的引力,以每小时38600公里的速度飞越月球背面,然后返回。他们将从距月面99公里的地方飞过,这一阶段持续约30分钟。如果成功,太空探险公司总裁兼CEO埃里克·安德森将启动更宏大的“外空探险”计划——“最终我们将在月球登陆”。在2005年11月出版的《太空游客手册》中,安德森列出了各种飞行的必看景物,甚至月球背面一日行程。

安德森的月球业务锁定了他认为全球足够富有的2000多人,他说:“我们正与一些关键人物讨论。”成立于1998年的太空探险公司已经在14个国家设有代理,顾问小组包括20多位前宇航员。除了Omega世界旅行社总裁格罗利亚·波汉和X大奖基金会主席兼CEO彼得·迪亚曼迪斯,该公司的投资人还来自探险旅游、风险投资、电子商务、软件等新兴行业。

在太空探险公司看来,他们提供的并非旅游,而是一种无可代替的未知探索体验,既有对半个世纪航天成就的仰慕,又有科幻小说的兴奋。在他们的长远设想中,不光计划在今后10~15年内将上万人送上太空,形成轨道、亚轨道和绕月等多种旅游航线,还希望形成更可靠、便宜和安全的太空进入手段,促进私营卫星和私人空间站的出现,甚至开辟45分钟到达全球任何地点的快速洲际空中交通。

当然,太空探险公司的当务之急还是保证2007~2008年如期开始的亚轨道飞行,目前这项业务已收到超过200万美元定金,预订者超过100人。飞行的主要工具很可能是俄罗斯“米亚西舍夫”公司研制的世界第一种旅游飞船C-21。该飞船长7.7米,重3.5吨,可载3人,由M-55高空研究机背负到17000米高空后,将依靠火箭发动机飞到101公里的大气层边缘,使游客体验3分钟的失重。2005年7月,太空探险公司在肯尼迪航天中心设立亚轨道飞船和太空港开发办公室,作为亚轨道飞行的主要起点,考虑的其他地点还包括澳大利亚、巴哈马群岛、日本、马来西亚、新加坡和迪拜等。为扩大影响,这家公司还将亚轨道旅行作为甲骨文、美国航空(如果你累计相当于环球飞行400圈的话)、大众汽车、百事可乐等企业,甚至《太空游客手册》促销抽奖的奖品。

几十年来,美国、欧洲和日本的政府航天机构已经在民用航天上花掉了1万亿美元,但现在天地往返成本并未比1961明显降低,私人太空旅游的成功对政府机构是一种打击。“太空船一号”的短期亚轨道飞行成本只有1961年NASA完成同样任务的1/1000。虽然NASA的任务也包括“最大限度地使太空活动商业化”,但由航天机构而不是社会决定技术开发方向,这样的产品必然没有公共需求,公众也会对太空开发失去兴趣。

在太空旅游鼓吹者看来,美国梦的经典模式是,在开拓者身后,总是跟着旅游者、企业家和移民。正如鲁坦对美国国会所说:“在太空旅馆里,可以有麦哲伦,也可以有无所事事的好奇者。”私人公司之间将太空旅游门票从8位数降到6位数的激烈争夺,或许将再次创造新的产业。

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