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活到150岁

2003-11-19 10:12 作者:鲁伊 2003年第45期
如果圆蛤可以活到200岁,狐尾松的寿命可以超过4000年,为什么人类不能活到150岁?

2002年3月31日,一对荷兰孪生姐妹庆祝104岁寿辰。她们是荷兰年纪最大的孪生姐妹,可能也是世界上年纪最大的孪生姐妹

如果圆蛤可以活到200岁,狐尾松的寿命可以超过4000年,为什么人类不能活到150岁?

宋美龄去世是上周的大新闻之一。这个生前说过“我要比我所有的敌人都活得长”的女人一生经历了三个世纪,终年106岁。不过,按照一位美国科学家的预测,到2150年,一个拥有与她同样理想的人可能必须超过150岁,才能夙愿得偿。

做出这个预测的人是爱达荷大学生物学系的史蒂芬•奥斯塔德(Steven Austad)。几年前,他就宣称,在2150年的某一天,一定会有某个人——毫无疑问会是一位女性,因为目前80%的百岁老人都是女性——神志非常清醒地迎来自己的150岁生日。伊利诺伊大学芝加哥公共卫生学院的杰伊•奥士安斯基(Jay Olshansky)对奥斯塔德的预测并不太同意。他认为,130岁将会是人类寿命的上限。两位科学家为此打了一个赌。

48岁的奥士安斯基和54岁的奥斯塔德都是婴儿潮中出生的一代,他们都有两个孩子。根据约定,他们每人拿出150美元,放入一笔投资基金中,每年再向其中增加10美元。这笔钱利上加利,到2150年将变成5亿美元。在2150年1月1日,由美国科学促进会(AAAS)指定的3位科学家将确定出最终的获胜者。如果届时真的有150岁的老人存在,奥斯塔德的后人将得到这笔5亿美元的赌注。反之,获胜者则是奥士安斯基的后人。如果两个人都没有后裔,加州大学洛杉矶分校将成为奥斯塔德胜利的受益者,而密歇根州立大学和芝加哥大学则属于奥士安斯基一方。

奥斯塔德坚信自己的后裔会得到这一笔钱。首先,人口统计数字就从某种程度上支持了他的看法。在过去的两个世纪中,全世界平均寿命从27岁上升到了65岁。在美国,一个生于1900年的人平均不会活过50岁,但现在,美国人的平均寿命已经达到78岁。作为目前已知的世界上最长寿的群体,日本女性的平均寿命超过了85岁。

此外,长寿纪录也是有力的辅证。目前,有准确无误的出生文件可资考证的世界上寿命最长的人,是6年前逝世的122岁的法国妇女珍妮•路易斯•卡门(Jeanne Louise Calment)。尽管活到120岁以上的人仍然不多见,但百岁老人正在变得越来越多。根据美国统计局的数据,在美国,目前已经有超过4万名百岁老人。而在50年前,这个数字只有2300人。在日本,人口学家预测,到21世纪中叶,百岁老人的数目将超过100万。德国罗斯托克市马克斯普朗克人口研究所的詹姆斯•法奥佩尔(James Vaupel)指出,在许多工业化国家中,百岁老人的数字每十年就要增长一倍。法奥佩尔的研究显示,在这些工业化国家中,从1840年起,人口最高预期寿命一直以每十年增加两年的趋势有规律地线性增长。他还预测,在2150年,工业化国家中人口的平均寿命将达到122.5岁,从而使150岁的老人极为常见。

不过,奥士安斯基的怀疑也并非没有道理。在1900年到1950年间,由于冷藏技术和污水处理技术的广泛采用,以及对工作环境安全性的提高,公共卫生状况得到了极大改善。减少感染和寄生虫疾病的发病率使婴幼儿死亡率显著下降,每个被挽救的小生命都会为人口寿命总数中增加几十年。平均下来,增长的幅度可以用十年计。这是导致该时期人口平均寿命大幅度增长的主要原因。

在1950年左右,这个模式发生了变化。医学进步有效帮助了成年人和老年人寿命延长。然而,这些医学手段只能让个体寿命延长几年时间。因此,从平均寿命来看,增长多以月计,此前的急剧增长趋势不再重现。正因为这一点,奥士安斯基才认为,即使将生活方式改变,医疗技术进步,补充维生素、抗氧化剂和激素,甚至是基因疗法这些有助于延长寿命的手段全都结合起来,在我们的有生之年中,平均人口寿命不太可能会从85岁显著增长到百岁以上。“20世纪的突飞猛进对于今天的医学界来说,将会是很难复制的历史。”奥士安斯基说,“在不远的未来,人们有可能活过130岁。但在此基础上再活20年吗?我不认为这会发生。”

其实,奥士安斯基和奥斯塔德的真正分歧在于,在未来的150年中,人类是否有可能找出自身衰老的秘密并以此控制衰老。目前,绝大多数研究人员都同意,在未来,真正能让人类预期寿命有飞跃性增长的,不在于如何治疗疾病,而在于如何延缓身体的衰老。密歇根大学的生物学家理查德·米勒(Richard Miller)指出,根据研究,如果癌症、心脏病、中风和糖尿病都变成可以治愈的疾病的话,一个50岁的女性能活到95岁。但是,如果能延缓她衰老的进程,她的寿命将可以达到115岁。更重要的是,在多出来的这20年中,她可以活得非常健康。

最近的多项动物实验均已显示,衰老是完全可以被延缓的。用简单的低热量食物喂养的白鼠可以长寿40%,放在冷藏箱中的果蝇寿命是未经冷藏的果蝇的6倍。在阉割后,猫、狗甚至是人类都可以比平均寿命多活若干年。然而,为了达到长寿目的而做出的这些牺牲,却是绝大多数人所不愿意接受的。不过,深入研究正在使长寿之道变得不那么艰难。其中,最有潜力的是对长寿基因的研究。

研究人员已经发现,在蛔虫体内的一个基因突变可以让它的寿命延长600%。这些动物体内关键的长寿基因都与控制基本生理过程(如能量消耗、生长率和细胞分化等)的蛋白质编码有关。一些基因还能保护关键的蛋白质免受压力损害。一些科学家猜测,轻微的、慢性的压力——比如低热量的食物或温度较低的房间——可以激活这些基因发挥作用。然而,迄今为止,科学家们却还没能够在人类基因组中找到可以延长生命的基因。“我们知道了许多可以缩短人类寿命的基因,但还不知道有任何基因可以让人活到非常高龄”。

寻找人体内的长寿基因是问题的一个方面,在另一个方面,长寿不可避免地会成为社会问题。非洲小猩猩与人类的基因99%是相同的,但人类的寿命却是小猩猩的两倍,这很大程度上源自人类会为自身营造一个低风险的生存环境。医学昌明和技术进步是降低生存风险的主要途径,但问题是,它们究竟有没有一个限度?事实上,质疑2150年人类可能活过150岁的奥士安斯基坚信,在人类寿命长度这个问题上,并不存在生物学上的限制——也就是说,从理论上讲,人类完全有可能长生不老。但是,在实际操作上,却的确存在着一个界限。除了运气之外,社会愿意为抗衰老而投入的资金总额,个人愿意花在延长生命上的时间和精力,都会成为至关重要的因素。最明显的一个例子是,虽然吸烟缩短寿命、锻炼有益健康的理论已经在公众中广为传播,但真正愿意并坚持这样做的人并不是很多。也许我们每个人都有可能活到150岁,但那样的150岁,真的好吗?

资 讯

生命速率理论

为什么不同物种各自的寿命也有所不同?一百年前,生物学家们提出了可以解释这一现象的生命速率理论(Rate-of-Living Theory)。该理论指出,动物新陈代谢的速度限制了它们的寿命。因此,像海龟这样的冷血动物会比兔子这样的温血动物寿命长。同时,体形较大的动物新陈代谢比较慢,因此也会比小动物长寿。

生命速率理论的一个经典论断是,所有种类的哺乳动物一生中的心跳次数是相同的。心跳得快,新陈代谢的频率高,体内产生的会损害DNA、酶和细胞膜的自由基也就积累得快,从而使寿命变短。反之,动物则会得享天年。

生命速率理论的一个例外是鸟类。鸟类的新陈代谢速率是许多哺乳动物的两倍,但它们的寿命却更长。鹦鹉甚至比大象长寿,而蜂鸟可以活14年——从体重上讲,这相当于一个人活到500岁。一种体形不到老鼠一半大的北美蝙蝠甚至可以活30年。反之,负鼠的寿命很少会超过两年。

当然,人类是生命速率理论最大的一个例外。以体形和新陈代谢率而计,人类的寿命本应不到现在的1/4。

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