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微软的这一块“平板电脑”

2002-09-28 15:48 作者:李学凌
如果创新有悲剧的话,笔式输入的电脑就是惨痛悲剧的现实文本。11月7日微软就要在全球同步发布Tablet PC了,对于历经三十多年,起起浮浮的笔式输入来说,该是悲剧落幕的时刻。

联想集团笔记本电脑事业部总经理夏  和微软公司副总裁爱丽斯·劳博在预览会上展示联想Tablet PC

9月12日,微软公司在北京向媒体展示了应用于Tablet PC的Windows XP操作系统。“Tablet”的字面意思是“写字板”,“Tablet PC”指的是取代键盘和鼠标,能够用笔进行输入和操作的个人电脑。“Tablet PC”利用液晶显示屏上附带的输入笔,既可以书写文字和绘图,并进行保存,还可以发送给其他个人电脑,而且还可以将手写输入的文字转换成文本数据。接上键盘后,还可以和普通个人电脑一样使用

如果创新有悲剧的话,笔式输入的电脑就是惨痛悲剧的现实文本。11月7日微软就要在全球同步发布Tablet PC了,对于历经三十多年,起起浮浮的笔式输入来说,该是悲剧落幕的时刻。

人类在追求技术超越的过程中,从没有过这样的接力长跑,有如此众多的一流公司,一遍又一遍推倒重来。当我们沉浸在技术飞越的时刻,应该回头品味这样一段心痛历史。

自然的人机界面,在21世纪开始时候,被重新描述为客户体验。这是不得已而为的技术体验,在人和机器斗争与结合的历史中,自然始终是难以实现的梦想。

梦想始于1971年,施乐公司帕洛阿尔托研究中心(即施乐实验室)的研究人员艾伦·凯开始勾画出了笔式电脑——自然的输入界面,方便的笔操作,艾伦认为,这才是电脑真正的模样。他给这种电脑取了一个名字:DynaBook,这是世界上第一台笔式电脑的名字,以艾伦的SmallTalk编程语言为基础(也是鼠标诞生的编程语言)。艾伦为笔式电脑提出两大理念,一是笔记概念,一是无线互联。艾伦为此开发了第一个笔式电脑原型机,但接踵而来的是“没完没了的批评”。施乐实验室几乎发明了整个现代计算机行业,但他们放弃的同样多。

DynaBook年幼夭折,成为笔式电脑的第一块墓志铭。

16年之后的1987年,卡普兰(Jerry Kaplan)在公务飞机上和一个朋友谈论起笔式电脑,卡普兰由此决定放弃LOTUS公司首席软件设计师的头衔,再闯笔式电脑禁区。卡普兰给公司起了一个简单有力的名字:GO!他得到了美国国家农场的投资,将笔式电脑之梦,第一次变成了商品。卡普兰为笔式电脑编写了操作系统PenPoint,电脑键盘从英文打字机衍生而出,更具文明传承的手写文字记录方式,依然是那么迷人。此时康柏公司正全力开拓笔记本市场,1987年康柏推出可携带的Prtable电脑,1989年10月,终于成功推出第一台笔记本电脑Lte。硬件环境日渐成熟,但这一切都没有能给GO公司注入足够的生命,尽管那时,微软公司就已经开始重视这个市场,并开发了Windows For Pen Computing。资金用尽,市场渺茫不可期,GO公司最终把一大批原型产品扫进垃圾堆,笔式电脑的第二次冲击失败。

众所周知,Think PAD是IBM公司的笔记本电脑品牌,但Think PAD这个名字,最初并不是为笔记本电脑准备的。IBM推出的第一台笔记本电脑是IBM 5140 PC Conertible,Think PAD是IBM第一台笔式电脑的名字。在GO公司掀起的笔式电脑风潮中,IBM投资笔式电脑与GO公司联手开拓笔式电脑市场。1992年4月16日,IBM正式公布了Think PAD笔式电脑。在后来IBM总结中说,“太多生产商,太少用户,有限的用途以及昂贵的价格”让笔式电脑走向终点。Think PAD由此改换门庭,进军笔记本电脑市场,并因为Think PAD 700C的成功一举成名。但是笔式电脑的追梦一直是萦绕在IBM心头的情结。

1992年GO公司卖给AT&T,随后,AT&T推出EO笔式电脑,也以失败告终。后来苹果电脑公司再次推出手写电脑,也遭惨败。笔式电脑是许多技术人梦想,但仍环绕着神秘的光环,现不出身影。

卡普兰曾想过和盖茨合作。当时的盖茨已经小有成就,他和保罗·艾伦坐在加长的卡迪拉克中,接见了卡普兰。盖茨花了两个小时时间倾听卡普兰的梦想,最后甩下一句:这个产品没有未来。不久后,微软开始着手开发Windows For Pen Computing,要把GO公司消灭于摇篮。GO公司的覆灭,与微软的介入没有直接关系,整个市场不成熟,导致双方在Pen Computing市场都有损失。微软的产品后来有 Windows CE和Pocket PC等后续延伸产品,是从另一个市场上获得的生机。

2000年的COMDEX大会上,盖茨展示了Tablet PC原型机,再次引起世界关注,此刻离第一次设计笔式电脑已经过去了31年。31年对于信息产业,漫长得像一个世纪。

IT业的萧条不仅是因为“9·11”和美国经济的盘整,其自身作为信息工具和管理工具的可用性受到限制。电脑作为企业管理工具,仍在争论是人本管理驱动还是技术驱动。作为终端的电脑,方便使用和自由移动成为制约技术继续发展的瓶颈。Tablet PC在31年后重新出现,已不单是一个梦想问题,今天笔式电脑如果要发展,需要产业升级配合。除了重新定义笔记本电脑的应用概念外,还需要无线互联网随时可用,新型的个人化智能代理(背后是网格技术和.NET技术支撑)成熟支撑。当然,Tablet PC最决定性的改变,还是把横宽的电脑显示屏幕变成纵向。这种改变将使屏幕阅读方式发生质变,基于屏幕的杂志化阅读成为可能,其笔式操作,可以慢慢替代我们在阅读图书和杂志时候的感受。Tablet PC将会继续强化电子阅读的深度并减少冗长文章阅读的障碍。从信息传播的角度看,这种改变对印刷是致命的。

任何对Tablet PC未来价值的评估,都会变得荒唐。这个已经酝酿了31年的革命,其最后爆发点到底会在什么地方,无从知晓。倘若Tablet PC离开电源不能持续工作一天以上,其重新定义产业应用格局的梦想还是一句空谈。

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